Friday, November 10, 2017

Immokalee Families Find Comfort in Community After Irma

Nezahualcoyotl Xiuhtecutli

More than a month after Hurricane Irma struck much of the breadth and length of the State of Florida, farmworker communities continue to suffer from the devastation wrought by the storm. Many of the state's farmworkers lost a week's work as the storm approached and the agricultural industry, as the rest of the state, braced for the physical impact of the hurricane. In the aftermath of the storm, US Secretary of Agriculture Sonny Perdue, Florida Agriculture Commissioner Adam Putnam, and US Senators Bill Nelson (D) and Marco Rubio (R) surveyed the impact of the hurricane on the agricultural industry. Ryan Gillespie of the Orlando Sentinel reported Putnam declared the most impacted sectors of the industry were citrus, nurseries, sugarcane, and vegetables, taking the brunt of the storm, reported. It is estimated that damages to the agricultural industry in the state topped $2.5 billion, according to The Ledger.

The social impact to marginalized communities, especially rural, low-income communities, is often left out of the conversation in news coverage of the storm's impact. Damage to homes often leaves families displaced, unable to return to their homes, having to rely on a network of friends, relatives, and church members, who may be able to put them up for a few days at a time. Sometimes affected families have to turn to shelters, or leave the area. When the damage is widespread, the network on which a community relies can disintegrate and those with no safety net can fall through with no one to catch them. Children often may have to miss school, parents often have to miss work to stay with the children. Living paycheck to paycheck, unable to save because of the low wages prevalent in the industry leaves many farmworking families with few resources to pull themselves up by their own bootstraps as the myth goes, not for a lack of trying, mind you. The Bureau of Labor Statistics lists the median income for agricultural workers at $22,540 a year in 2016, of which laborers, crop pickers, nursery, and greenhouse workers only make $22,000. That is $15,000 less a year than the average national income median of $37,040. And yet, immigrant farmworkers are up to 43 percent less likely to use SNAP benefits than households headed by non-Hispanic white citizens with the same needs, a study by the University of California at Davis revealed.

Following a disaster we find that a return to normalcy means a new normal is in place. Working in the agricultural industry, the conditions that make the new normal are magnified. Not only have farmworkers lost wages over the days the industry was unable to operate as the storm assaulted and pounded the state. With the scope of the damage the industry took, this also means there will be no additional work for many of these workers. If the situation was dire before the storm hit, the aftermath has made a bad situation worse. And the plight of the farmworkers often goes unreported. Georgina Gustin of Inside Climate News recently wrote on the impact of the hurricane on farmworkers, noting the lack of coverage on the migrant workforce that included individuals with and without authorization of this $8 billion-industry.

Pitching In

The Farmworker Association of Florida is working with individuals and organizations throughout the state to help alleviate the pinch families are feeling due to this loss of income and damage to the social network on which they rely in times of need. One of the areas most affected by the havoc Hurricane Irma brought is Immokalee. Located in Collier County in southwest Florida, some 30 miles southeast of Fort Myers, this small quiet community with blue lamp posts, yellow buildings, and loose poultry, is home to about 24,000 souls. The sandy soil blowing through the streets makes this town feels like one in the U.S. Southwest rather than the Florida southwest. The day starts for many before 4 am, by which time they have to be ready to go on the buses that will take them to the fields sometimes up to 3 hours away.

The FWAF opened an office in this community after the 1995 floods devastated the coastal town of Bonita Springs in which many farmworking families lived. Putting an office in place at Immokalee allowed the organization to better serve the communities in Bonita Springs, Immokalee, La Belle, and Belle Glade. Maria Carmona, area coordinator for the FWAF in Immokalee, says work has been very slow for farmworkers returning to work. "Some days they work. Other they don't. Sometimes they only work half a day," relates Maria on a windy fall afternoon.

The silver lining may well be that, disasters, for all the destruction they bring upon communities, also have the power to often bring them together. Since Hurricane Irma tore through the state in early September, Immokalee neighbors have worked together to bring their community back up. Maria has been working with individual members of the community who want to pitch in and help their neighbors. An active member of the community, she is often contacted by people in need, or even friends of those in need. These needs can range from clothes, general cleaning and hygiene items such soap, toilet paper, and diapers, to blankets. Those members of the community in a position to help often drive these items to their neighbors themselves.

Community Kitchen

There have also been events to distribute some of the items donated to the different organizations working in the area. These have included some of the items Maria describes as well as items brought by the Red Cross and non-perishable food items like powdered and UHT tetra-pakked milk, canned fruits and vegetables, and condiments, as well as clothes and shoes. Nothing brings people together, however, like a hot meal and the chance to sit down in some company of friends or strangers who have been through the same experience. For humans, eating does not just fulfill a physiological need, but a social one as well. While cooking and eating humans have shared knowledge, experiences, information, and planned for the future for millennia. It is not surprising how comforting this experience can be across humanity after a traumatic event, to sit down with neighbors, to some of whom you may have never spoken and retell how each fared in the storm, all the while the comfort of nourishment soothes body and soul.

Last October 28, the FWAF and the Amigos en Cristo Center in Immokalee partnered to help in this community building and healing task, holding a community kitchen at the Amigos Center on S. 2nd Street, where members of the community got the chance to enjoy some warm food and a chance to talk to one another. A simple meal that included hot dogs, pretzels, and water was much more for the crowd gathered at the event. It was a chance to hear strategies for coping emotionally and logistically with the aftermath of the storm. It was a community's opportunity to rediscover how tightly bound it is. And it was also a chance to let kids be kids. A room at the event was designated for children to color, draw, and participate in craft activities. Hispanic and Kréyol children expressed themselves in blank sheet of paper where they let their creativity flourish.

At another event, Cristina shared her story with us. She lost her home during the hurricane. A neighbor shared her place with her and her family a place while they found another place. Unfortunately for Cristina, FEMA did not give her aid. Having lost her home and not being able to receive federal aid despite her children being US citizens has brought emotional stress to her and her family. However, she says people have been generous. She has received clothes, food, and other aid from the American Red Cross. She and her family have also found a place to live. In the meantime, she waits for an appeal to FEMA to be resolved and is hopeful things will work out.

Although the damage wrought on the community was widespread, Immokalee has also been fortunate in the outpour of support it has received from other communities in southwest Florida, the rest of the state, and from other parts of the country. The most difficult part for the farmworking members of this community will be regaining their economic footing. While children draw in the craft room and adults share stories around the table while munching on hot dogs, or a bowl of red rice and chicken, this and other affected communities throughout the state show their resilience

As Immokalee and other communities continue to recover from Hurricane Irma, we urge you to continue helping farmworker communities throughout Florida.

Familias de Immokalee Encuentran Consuelo en Su Comunidad

Nezahualcoyotl Xiuhtecutli

Más de un mes después de que el Huracán Irma golpeó a tanto a lo ancho y largo del estado de Florida, comunidades de trabajadores agrícolas continúan sufriendo de la devastación forjada por la tormenta. Muchos de los trabajadores agrícolas del estado perdieron una semana de trabajo en lo que se acercaba la tormenta y la industria agrícola, como el resto del estado, se preparaba para el impacto físico del huracán. Después de la tormenta, el Secretario de Agricultura de los Estados Unidos Sonny Perdue, el Comisionado de Agricultura de Florida Adam Putnam, y los Senadores de Estados Unidos Bill Nelson (D) y Marco Rubio (R) hicieron un recuento del impacto del huracán en la industria agrícola. Ryan Gillespie del Orlando Sentinel reportó que Putnam declaró que los sectores más impactados de la industria eran los citrícos, los viveros, el azúcar, y las verduras tomando el golpe más duro de la tormenta, reportó . Se estima que los daños al la industria agrícola en el estado rebasaron los $2.5 billones, de acuerdo con The Ledger.

El impacto social a comunidades marginalizadas, en especial a comunidades rurales de bajos ingresos, seguido se queda fuera de la conversación en la coberturta de noticias del impacto de la tormenta. El daño a las casas seguido deja a familias desplazadas, sin poder regresar a sus hogares, teniendo que depender en una red de amigos, parientes, miembros de la iglesia, que puedan darles albergue por unos días a la vez. A veces las familias afectadas tienen que acudir a albergues, o dejar el áarea. Cuando el daño es extenso, la red en la que una comunidad depende se puede desintegrar y aquellos sin red de seguridad pasan desapercibidos sin nadie que los ayude. Los niños seguido pueden tener que perder días de escuela, los padres seguido tienen que perder días de trabajo para poderse quedar con los niños. Viviendo de día de pago a día de pago, sin poder ahorrar por los bajos salarios prevalentes en la industria deja a muchas familias de trabajadores agrícolas con pocos recursos para superarse, como dice el mito, no por falta de ganas, eso sí. El Bureau of Labor Statistics lista el salario medio para los trabajadores agrícolas en $22,540 al año para el 2016, del cual los jornaleros, piscadores, y trabajadores de viveros e invernaderos sólo ganan $22,000. Ésto es $15,000 al año menos que el salario medio a nivel nacional de $37,040. Y aún así, los trabajadores agrícolas tienen un 43 por ciento menor probabilidad de usar beneficios de SNAP que las casas encabezadas por ciudadanos blancos no hispanos con las misma necesidades, reveló un estudio en la Universidad de California en Davis.

Siguiendo un desastre nos damos cuenta que el regreso a la normalidad significa que hay una nueva normalidad. En el trabajo en la industria agrícola, las condiciones que forman una nueva normalidad se magnifican. No sólo han perdido los trabajadores días de salario durante los días que la industria no pudo operar mientras que la tormenta atacaba y golpeaba al estado. Con el tamaño del daño que la industri tomó, ésto también significa que no habrá trabajo adicional para muchos de estos trabajadores. Si la situación ya era pésima antes de que la tormenta golpeara, sus repercusiones han hecho una mala situación peor. Y el aprieto de los trabajadores agrícolas a menudo no se reporta. Georgina Gustin de Inside Climate News recientemente escribió sobre el impacto del huracán en los trabajadores agrícolas, dando cuenta de la falta de cobertura de la fuerza laboral migrante  que incluye individuos con y sin autorización de esta industria de $8 billones.

Echando la mano

La Asociación Campesina de Florida está trabajando con individuos y organizaciones por todo el estado para ayudar a aliviar el apretón que las familias sienten por la pérdida de ingresos y daños a la red social de la que dependen en hora de necesidad. Una de las áreas más afectadas por el caos que trajo el Huracán Irma es Immokaleem en el Condado de Collier al suroeste de Florida. Ubicada a unas 30 millas al sureste de Fort Myers, esta tranquila comunidad con faroles azules, construcciones amarillas, y pollos sueltos, es el hogar de unas 24,000 almas. El suelo arenoso volando por las calles hace que este pueblo se sienta más como uno en el Suroeste de Estados Unidos que en el suroeste de Florida. Para muchos el día empieza a las 4 de la mañana, para cuando ya deben de estar listos para tomar el autobus que los llevará a los campos, a veces hasta a tres horas de distancia.

La Asociación Campesina abrió una oficina en esta comunidad después de que las inundaciones de 1995 devastaran el pueblo costero de Bonita Springs en el que muchas familias de trabajadores agrícolas vivían. El poner una oficina en Immokalee le permitió a la organización servir mejor a las comunidades de Bonita Springs, Immokalee, La Belle, y Belle Glade, María Carmona, la coordinadora de área para la Asociación Campesina en Immokalee, dice que el trabajo ha sido muy lento para los trabajadores regresando a la labor. "Algunos días trabajan, otros no. A veces sólo trabajan medio día," relata María en una tarde de otoño ventosa.

El lado positivo bien puede ser que, los desastres, a pesar de toda la destrucción que le dejan a las comunidades, también tienen el poder de unirlas. Desde que el Huracán Irma arrasó por el estado a principios de septiembre, los vecinos de Immokalee han trabajado juntos para restaurar a su comunidad. María ha estado trabajando con miembros individuales de la comunidad que quieren  echar la mano y ayudar a sus vecinos. Como una miembra activa de su comunidad, seguido la contacta gente en necesidad, o hasta amistades de aquellos en necesidad. Estas necesidades pueden variar desde ropa, artículos de limpieza e higiene como jabón, papel higiénico, y pañales, hasta cobijas. Aquellos miembris de la conunidad en posibilidades de ayudar seguido llevan estos artículos a sus vecinos ellos mismos.

Cocina Comunitaria

También ha habido eventos para distribuir algunos de los artículos donados a las diferentes organizaciones que se encuentran gtrabajando en el área. Éstos han incluído alguno de los artículos que María describe así como artículos que trajo la Cruz Roja y artículos de comida no perecedera como leche en polvo y de tetra-pak, fruitas y verduras enlatadas, y condimentos, también como ropa y zapatos. Sin embargo, nada une tanto a la gente como una comida caliente y la oportunidad de sentarse en compañía de amigos o desconocidos que han pasado por la misma experiencia. Para los humanos, la comida no sólo cubre una necesidad fisiológica, pero una social también. Mientras cocina y comen, por milenios los humanos han compartido conocimiento, experiencias, información, y planeado para el futuro. No es de sorprenderse lo reconfortante que esta experiencia a través de la humanidad después de haber sufrido un evento traumático, sentarse con vecinos, algunos con los que puedes nunca haber hablado y contar como les fue en la tormenta, mientras que el consuelo de nutrición calma al cuerpo y el alma.

El 28 de octubre pasado, la Asociación Campesina y el Centro de Amigos en Cristo en Immokalee se asociaron en una tarea de desarrollo de comunidad y sanamiento, sosteniendo una cocina comunitaria como otras que se han llevado a cabo en el área en el Centro Amigos en S 2nd Street, donde miembros de la comunidad tuvieron la oportunidad de de disfrutar de una comida caliente y de platicar conm otros. Una comida sencilla que incluía hot dogs, pretzels, y agua fue mucho más para la gente que se congregó en el evento. Fue una oportunidad de escuchar estrategias para superar emocional y logísticamente con las repercusiones de la tormenta. Fue la oportunidad de una comunidad de redescubrir que tan firmemente atada está. Y fue una oportunidad de dejar que los niños sean niños. Una pieza en el evento se designó para que los niños y niñas colorearan, dibujaran, y participaran en manualidades. Niños y niñas hispanos y kréyol se expresaron en hojas de papel en blanco donde dejaron que su creatividad floreciera.

En otro evento, una mujer llamada Cristina compartió su historia. Perdió su casa durante el huracán. Una vecina compartió su casa con ella y su familia para que tuvieran donde quedarse mientras encontraban otro lugar. Desafortunadamente para Cristina, FEMA no le dio ayuda. Habiendo perdido su casay no poder recibir ayuda federal a pesar de que sus hijos son ciudadanos de Estados Unidos les ha traído estrés emocional a ella y a su familia. Sin embargo, dice que la gente ha sido muy generosa. Ha recibido ropa, comida, y otro tipo de ayuda de la Cruz Roja Americana. Ella y su familia han encontrado un lugar donde vivir. Mientras tanto, espera a que se resuelva una apelación a FEMA y tiene esperanzas de que las cosas se resolveran.

Aunque el daño causado a la comunidad fue extensivo, Immokalee también ha sido afortunado en el desborde de apoyo que ha recibido de otras comunidades en el suroeste de Florida, el resto del estado, y de otras partes del país. Lo más difícil para trabajadores agrícolas miembros de la comunidad será recuperar su base económica. Mientras los niños dibujan en la sala de manualidades y los adultos comparten historias mientras saborean sus hot dogs, o un plato de arroz rojo con pollo, ésta y otras conunidades afectadas por todo el estado muestran su adaptación.

Mientras que Immokalee y otras comunidades continúan recuperándose del Huracán Irma, los exhortamos a que continúen ayudando alas comunidades campesinas por toda Florida.

Florida Farmworkers and Immigration

By Nezahualcoyotl Xiuhtecutli The Farmworker Association of Florida is rooted in an immigrant community, although we are not all immigrants....